架空鉄道 小野川電鉄
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黄昏時の物思い
夏のうだるような暑さの中、期末テストがついに終わりを迎えた。やっとこれで僕も自由の身になる。
「…テストご苦労さん、明日は終業式だけだが気を抜くなよ、じゃ解散!」
先生のいつも通り短くあっさりした終令が終わった。教室のあちこちから解放感に満ちた声があがる。

「ぬぁ!疲れたっ!午後から遊ぶぞっ!」
僕の隣に座っていた高橋が椅子に背をもたれかけたまま大きく背伸びする。
「坂本は?この後ヒマ?」
「悪りぃ高橋、今日は用事があるんだ。」
実は用事なんて無いんだけど今日は友達と遊ぶ気分じゃ無かった。
高橋は、そりゃ残念。とつぶやくと立ち上がりカバンに筆記用具と問題用紙を突っ込みながら教室を出ていく。
「ゴメンな」
「気にすんな!」高橋はちょっとキザっぽく手を振りながら颯爽と去っていく。
ちょっと悪い事したかな、なんて今ごろ思った。

人もまばらになった教室で帰る支度を始める。
教室の後ろでは女子が2、3人数学Aの解答に何を書いたか話し合っている。
今ごろ答えが分かったって無駄なのに……なんて思ったりしている自分も実は自信がない。もうあとは野となれ山となれ、だ。テストが出来なくても命が取られる訳ではないのだ。

このまますぐに帰ってもいいし、いつもそうしているんだけど、今日はそういう気分ではなかった。
夏休みの長期貸し出しも始まっているし、図書室に行こうか。気に入った本があれば借りて帰ろう。そう思って2階の図書室に向かうことにした。テスト終わりとあって部活の連中しか居ない校舎は人影もまばらだ。

気に入った本を見つけたのは良かっけど、冒頭だけと思って読み始めたのが失敗だった。
気が付けば日はすっかり西に傾いて、図書室も閉館の時間になってしまった。
「もう、閉めるわよー。気に入った本、見つかったの?」
図書室常連の俺は図書委員長の先輩ともすっかり顔馴染みになっている。
「えぇ。でも、読み切っちゃいましたね。」
「だったら同じ作家さんの本でも借りてみたらどう?」
あぁ、それも良いですね。と言いながら本棚に戻り、同じ作家の本を適当に2、3冊ピックアップしてみる。
「じゃあこれを」
結局、5冊になった本をカウンターに差し出す。
「はいはーい、貸出ね」
慣れた手付きで貸出票にスタンプが押され返却日が印字された。9月1日――。長く短い夏休みが終わりを告げる少し憂鬱な日。

図書室を出て人気の無い廊下を歩く。聞こえるのは自分の足音だけ。
階段を降りかけて傘を忘れていたのに気が付いた。
くるりと向きを変えて、渡り廊下を抜けて1―Dの教室に向かって歩く。
幸いな事に教室の鍵は開いていた、ドアを開けると夕暮れのオレンジ色に染められた机や椅子がひっそりとたたずんでいる。

見慣れた活気ある昼の教室と違うこの教室は、人を感傷的で懐かしい気持ちにさせる。
雑に並んだ机の列をぬって、一番後ろの傘立てを目指して行く。自分の傘を引き抜いて顔を上げると夕暮れの空がとても綺麗で、思わず目が奪われてしまう。
しばらく夕日の街を眺めていると、胸が締め付けられるような切なさと共に「帰りたい」という気持ちが溢れだす。

早く帰ろう。僕は本来、ここに居るべき人間ではないんだ――。
友達は居るけど、クラスにはまだ馴染めていない。居心地の悪さを未だに感じる事がある。
きっと僕は、アイスティーの底に沈むガムシロップのように、無理に高校生活に溶け込もうとして、溶け込んだ気になっているだけなんだ……。

「もう慣れた」

なんて思っていた高校生活に対する違和感が夕暮れの優しい光によって、そっと炙り出される。

大きくため息を吐いて教室を出て階段を降りる。踊り場に反射する光がまぶしくて、思わず目を細めた。校舎を出ると、ムッとする生温い風が草の匂いを運んできた。

人もまばらな田舎道を歩いて駅に向かう。ちょうど8分発の電車に乗ることができた。
フワフワと揺れながら線路の上を走る電車の中も、オレンジ色に染められている。窓のサッシはまるで黄金色だ。

笠井町の駅で自転車を引きずりだしてカバンを前カゴに突っ込んで走り出す。
路地のあちこちから夕飯の匂いが風に乗って流れてくる、この家の夕飯はカレーだろうか、ここは焼き魚だろうな。なんて考えながらペダルを漕ぎつづける。

駅からは家までは5分ほど。車の横に自転車を停めて鍵をかけた。なんとなく、空を見上げてみる。
オレンジ色だった空は、茜色から藍色へ無限の色の階調でグラデーションを描いている。
世界をオレンジ一色に染め上げたり、刻一刻と姿を変える空はまるで何かの魔法か錬金術を見ているようだ。

玄関のドアノブに手をかける、もう一度大きく息を吐いて物思いも一緒に吐き出すようにした。

「ただいまー」

色々あるけど、きっと、大丈夫。
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